人工智能时代的必修课: Review of 21 Lessons for The 21st Century

21 Lessons for The 21st Century是以色列作者Yuval Noah Harari最新的一本畅销书。正如书名“21世纪的21堂课”所说,书中探讨的话题是生活在21世纪的我们每个人都需要上的一堂课 —— 生物技术和信息技术的双子革命对我们每个人来说意味着什么?资本主义真的走到尽头了吗?怎样才能不被人工智能淘汰?本想出于荐书的目的写这篇书评的,一看豆瓣才发现现在国内畅销书的跟进速度简直惊人,今年夏天这本书就以《今日简史》的书名引进了、并且在媒体大力推广。于是我就针对国内读者可能不是那么熟悉的书中的一些热点评论一下好了。

先从书名说起,这本书在大陆被翻译为“今日简史“,不难发现书名的原意显然不是这样。繁体版的译名更加尊重原意,但我觉得除了想表达一堂“课”的意思之外,作者用lesson一词大概也有“教训”的意思 —— 书中的大部分章节,都是借助当下的时事对未来提出警告。

大数据正在看着你

在西方读者心目中,书中最令人惶恐的警告及预言莫过于 “Big Data is watching you” (大数据正在看着你) —— 这句话借用了英国20世纪国宝级作家、西方自由主义的鲁迅 George Orwell 在《1984》中耳熟能详的一句名言 “Big Brother is watching you”(老大哥正在看着你)。在冷战以来的长期宣传下,“老大哥”正是西方世界中自由的大敌、民主的反义,因此在这一语境中,“大数据正在看着你“触动了西方读者最敏感的神经。

这里的“大数据正在看着你”并不仅仅是淘宝推荐你买什么、百度给你推什么样的广告这么简单,而是运用大数据操控社会的运作。2018年在西方国家最为轰动的新闻莫过于Cambridge Analytica事件 —— 这家大数据分析公司收取政党大额佣金,然后利用非法取得的大量 Facebook用户隐私数据,利用人工智能向用户定向推送个人化的内容,间接操控民意。比如说,如果一位用户被算法判断为有可能支持右翼政党,他们就向这位用户不时推送关于移民犯罪的新闻,进而强化用户对移民政策的反感,更加坚定地支持右翼政党。这家公司的客户之一就是现在的美国总统特朗普。

“数字独裁”也是近两年一个热门的议题。“数字独裁”的假说认为,当今的信息技术正是像斯大林这样的独裁者当年梦寐以求却求之不得的统治工具。如果他们拥有了如今的这些工具,他们便可以肆无忌惮地操控舆论,消除反对者的声音,剥夺反对者的经济权利甚至基本的生活便利。从另一个还亟待辩论的角度来看,《经济学人》今年的一篇文章中提出,如果统治阶层掌握了大数据,他们还需要民主投票吗?民主投票的本意是调查民情,以做出“正确”的决定,但是如果这些数据已经在那里了,民主投票还剩下多少价值?然而反驳者认为“正确”是有很多种不同定义的,即使我们可以运用人工智能,人工智能也需要有一套预先制定的检验标准。而用什么标准来检验“正确”还是需要民主决议的。

从经济上说,“大数据”可能正是当年“计划经济”与“自由经济”的角力中缺失的最重要的帮手。长期以来,倡导自由经济的学派认为计划经济不可行的一个重要原因是我们没有办法真正地掌控经济,经济中每一个环节都是环环相扣地,一旦一个环节被人为的调节了,另一个环节就不可避免地失调。比如中美贸易战,美国限制了一些商品从中国的进口,表面上可能对振兴本土制造业有帮助,但由于消费者不得不转向更加昂贵的替代商品,低收入制造业阶层实际上可能更穷。就如如今经济学研究者中的一个梗一样,亚当斯密认为宏观经济的背后有一只看不见的手,他看不见是因为他生活在18世纪。当年计划经济无法实现的梦想也许在大数据的时代就可能实现。假如我们掌握了足够多的数据、有足够的计算能力,中美两国理论上是有可能找出一个让各自利益最大化的配方的。事实上,大部分的国家的经济体系都是介于“计划经济”与“自由经济”之间的,大数据不见得能够让计划经济完全胜出,但很有可能让二者的天平向计划经济倾斜多一点点。

双子革命

书中提到了信息技术与生物技术的双子革命,之所以说是双子革命,是因为破解DNA技术的关键也是大数据。关于DNA技术,因为首例转基因婴儿在中国诞生的事件,最近在朋友圈已有广泛讨论。这本书的成书时间是在转基因婴儿诞生之前的,书中探讨的话题正是转基因技术在人类身上的使用是否会打开潘多拉的魔盒,造成不可逆转的社会等级分化?到目前为止,财富能给个人带来的实际效用还是存在一个天花板的,对于超级富豪来说,多余的财富除了用来炫富之外已经无法用来改善生活 —— 秦始皇一统天下之后所想的只是让自己长生不老 —— 这在于以前是天方夜谭的事情,没准就会变成现实。到了那一天,站在社会金字塔顶层的人类,可以通过改变自己的基因延长寿命、让后代更加优秀。这除了直接造成社会的不公平之外,更提出了一个新的议题,当人与人在身体和智力上本来就不一样之后,我们所坚信的“人人平等”是否还有坚持的依据?

人文觉醒与社会转变

没错,这本书描述的未来是有一些灰暗与消极的。我还是愿意相信人类总是能找到解决的办法的 —— 就像工业革命带来了“自由领导人民”的人文觉醒一样,同样的人文觉醒在当代也在发生,比如环保主义。马克思的《资本论》也提前预言了资本主义发展过程中所必须面对的一些问题,因此在后来的发展中,至少表面上这些问题在资本主义社会得到了解决 —— 作为一个无产阶级,我们现在也可以做自己感兴趣的事、拥有公司股票、享受带薪假期,甚至实现阶级跨域。很多人都赞同,马克思对于资本主义的贡献是远超于他对共产主义的贡献的。非常认同书中的说法,人工智能时代的到来已无可避免,虽然在未来短期之内,人类可能会有意识地抑制人工智能的发展;但长期而言,世界是需要”自由领导人民“一样的人文觉醒的,也迫切需要更新社会制度。

刚刚过去不久的2016年很可能会是世界历史的一个转折点,这一年,英国公投脱欧,美国右翼当权,全世界民粹主义抬头。至少在西方国家,全球化似乎走到了尽头。人类近几百年来辛苦争取来的”自由“与”平等“的理念似乎也受到了沉重的打击,自由贸易不敌保护主义,在移民危机面前西方发达国家选择只顾自己利益。到了2018年,前面提到的Cambridge Analytica事件败露,再联系到民粹主义政治家利用制造恐慌与虚假承诺的伎俩赢得选举,屡试不爽,人们不禁感叹,连民主也被“黑”了, democracy is hacked。

马克思又对了?

那么国内的读者一定会问了,是不是马克思又对了,我们终将是要迈进共产主义的。我也很好奇中文版中给出的答案是怎样的。学过马克思主义的我们都知道,共产主义的核心角色是工人阶级。说起工人阶级,一个不可回避的话题是,人工智能时代到来之后,我们还会有工作吗?什么样的工作才是不会被人工智能取代的?

不同于很多传统观点(如国民公知李开复),本书认为,即使是与人类感性思维相关的工作,也是可能被取代的:比如人工智能的心理咨询师,也许可以通过数据观察到很多更加细微的人类无法识别的心理信号;人工智能的音乐创作者,也许可以根据每个人的经历与口味,创作出个人化独一无二的旋律。甚至人类”消费者“的角色也会被取代。”消费者“是地球上很重要的一个概念,因为它很大程度上定义了我们想要一个什么样的世界。书中认为,今天人工智能其实已经在开始扮演消费者的角色,比如在股票市场,自动化的交易机器人已经在大面积取代人工交易;又比如类似Google的搜索算法,我们想在互联网上崭露头角,已经不止需要考虑人类读者或观众想要看到什么内容,也要考虑怎么能在搜索算法中脱颖而出。

一句话归纳,人工智能挑战的是人类的存在感。在未来,对一个人的最狠的诅咒不再是“劳其筋骨、饿其体肤”,而是告诉他“你已经没有存在感了”。随之而来的问题是,存在感一定要靠工作来定义吗?作者的观点是未来我们的对“工作”的定义也许会更加广泛。我依稀记得一些马克思主义的观点,资本主义的问题之一在马克思看来正是每个人的自我价值被工作所占有,以及“生产力决定生产关系“。这么看马克思还真又对了。假设我们未来的生产力爆表,那么适应如此生产力的生产关系不正是”没有关系“吗?

但是大部分人没有关系不代表所有人都没有关系。总还是有一部分人会掌握着社会的核心资源 —— 比如数据和算法。这就是为什么,正如前面提到的,作者会认为在未来一段时间内,人类会有意识地抑制人工智能的发展,因为我们急切地需要解答如何管理这些资源?如何分配财富?如何避免更大的不公平?如何保证现有的劳动力不被科技发展所遗弃?我们的下一代需要什么样的知识才不被人工智能取代?正如豆瓣一些书评中已经提到的那样,这本书中的观点不见得有多强的原创性、也不见得没有争议,但依然是对于这些可能影响未来几十年的热点话题的很好归纳和解释。